01.12.2010
FLUG REVUE

NASA-DLR SOFIA observatory completes first science flight

SOFIA, completed the first of three science flights on Wednesday morning to demonstrate the aircraft's potential to make discoveries about the infrared universe.

SOFIAS erster Wissenschaftsflug

Das Stratosphären-Observatorium für Infrarot-Astronomie SOFIA. © DLR  

 

The premiere science flight took off from an Air Force runway in Palmdale, Calif., on Nov. 30, flying for approximately 10 hours. "These initial science flights mark a significant milestone in SOFIA's  development and ability to conduct peer-reviewed science  observations," said NASA Astrophysics Division Director Jon Morse.  "We anticipate a number of important discoveries from this unique observatory, as well as extended investigations of discoveries by other space telescopes."

SOFIA is fitted with a 100-inch diameter airborne infrared telescope.  It is based and managed at NASA's Dryden Aircraft Operations Facility in Palmdale. The aircraft's instruments can analyze light from a wide range of celestial objects, including warm interstellar gas and dust of bright star forming regions, by observing wavelengths between 0.3
and 1,600 microns. A micron equals one millionth of a meter. For comparison, the human eye sees light with wavelengths between 0.4 and 0.7 microns.

The airborne observatory is an international collaboration between  NASA and the German Aerospace Center, Deutsches Zentrum fur Luft und Raumfahrt (DLR). SOFIA is a heavily modified Boeing 747SP that cruises at altitudes between 39,000 and 45,000 feet.

In February 2011, the German Receiver for Astronomy at Terahertz Frequencies (GREAT), developed under the lead of the Max-Planck-Institut fur Radioastronomie, Bonn, Germany, will be installed in the observatory for three flights during the second phase of the program.



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