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Jubiläum beim „Herrn der Ringe“

Cassini feiert Zehn-Jahres-Jubiläum am Saturn

Am 30. Juni begeht die NASA-Saturnsonde Cassini den zehnten Jahrestag ihres Arbeitsbeginns am Ringplaneten. Dabei war ursprünglich nur eine Arbeitszeit von vier Jahren geplant.

Vor zehn Jahren - Ankunft von Cassini am Saturn (NASA). Vor zehn Jahren - Ankunft von Cassini am Saturn. Copyright: NASA

Inzwischen ist die Erkundungsmission bereits dreimal verlängert worden, und so erhielten die Wissenschaftler ungeahnte Möglichkeiten zur weiteren Beobachtung der Eigenschaften des Planeten. So hat die Sonde gemeinsam mit dem Planetensystem schon ein Drittel seiner Bahn um die Sonne zurückgelegt, und derzeit ist noch nicht abzusehen, wie viele Jahre sie noch weiter arbeiten kann. Weil die Sonde selbst und ihre Bordinstrumente problemlos funktionieren, wird die weitere Lebensdauer nur vom Treibstoffvorrat an Bord begrenzt

In den vergangenen zehn Jahren hat Cassini 514 Gigabytes an Beobachtungsdaten zur Erde geschickt, auf deren Grundlage bereits mehr als 3000 wissenschaftliche Arbeiten veröffentlicht wurden. Hinzu kamen einige grandiose Entdeckungen oder Erstleistungen, wie zum Beispiel

- das Absetzen und die erste Landung auf einem Planetenmond – der ESA-Lander Huygens,
- die Entdeckung von aktiven Eisfontänen auf dem Mond Enceladus,
- die Charakterisierung des Mondes Titan als erdähnlich, mit Flüssen, Seen und Regen, allerdings aus Methan, und
- die erstmalige Erkundung vertikaler Strukturen in den Ringen.

Einige beeindruckende Zahlen sollen zudem die Leistungen der Sonde und ihres Teams auf der Erde verdeutlichen: Mehr als zwei Millionen Funkkommandos wurden an Cassini gesendet, sieben neue Monde wurden bei 206 Planetenumläufen entdeckt, und die Sonde absolvierte bisher 132 nahe Vorbeiflüge an unterschiedlichen Monden. An der Mission sind Wissenschaftler aus 26 Staaten beteiligt, die bislang 332.000 Bilder auswerten konnten. Zu guter Letzt wurde das Bordtriebwerk 291-mal für Bahnänderungen gezündet.

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