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Marsforschung:

Curiosity macht Pause beim Langstreckenrennen

Vor zwei Monaten hat sich der Marsrover Curiosity auf den langen Weg vom ersten Arbeitsplatz „Glenelg“ zum Mount Sharp im Krater Gale gemacht, doch jetzt gönnen ihm die Planetologen ein paar Tage Pause. Vom kleinen „Panorama Point“ aus hatte er helle Streifen im Untergrund entdeckt, die auf Ton hinweisen – und der wiederum auf frühere Wasservorkommen.

Besonders die hellen Streifen im steinigen Untergrund haben es den Wissenschaftlern angetan. © NASA

Bereits auf früheren Aufnahmen des Mars Reconnaissance Orbiters aus der Marsumlaufbahn war den Planetologen dieses Areal aufgefallen, das sie als „Waypoint 1" bezeichnet hatten. Insgesamt fünf solcher Halteplätze für nähere Untersuchungen wurden so auf dem Routenplan des Marsautos markiert; der erste ist nun nach rund einem Fünftel der 8,6 Kilometer langen Wegstrecke erreicht. Dabei hatte das Vehikel am 5. September mit 141,5 Metern die bisher längste Tagestour seit der Landung auf dem Roten Planeten absolviert und die zweite, 42 Meter lange Etappe sogar selbst navigiert. Jeff Biesiadecki, einer der für die Missionsplanung Verantwortlichen beim Jet Propulsion Laboratory der NASA, verwies darauf, dass das Gelände in Richtung des Hügels nur sanft anstieg und sehr übersichtlich war. „So konnte der Rover auf der Grundlage seiner unterwegs aufgenommenen Fotos die jeweils nächste sichere Strecke selbst aussuchen." Nunmehr soll anhand der Waypoints festgestellt werden, ob es Altersunterschiede in den jeweiligen Gesteinsschichten gibt. Die erste Gelegenheit wird sich demnächst ergeben, wenn der Rover die noch ausstehenden 75 Meter bis zum Rastplatz zurückgelegt haben wird.

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