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WISE – Neuer Auftrag als Asteroidenjäger

WISE – Neuer Auftrag als Asteroidenjäger

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Der Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) der NASA, der in der Vergangenheit zehntausende von Astroiden im Sonnensystem aufgespürt hat und dann in den „Tiefschlaf“ versetzt worden war, ist jetzt wiederbelebt worden.

WISE war am 14. Dezember 2009 gestartet worden und hatte bis zum 5. Oktober 2010 seine Primärmission abgeschlossen, nachdem wegen des verdampften Kühlmittels eine weitere präzise Beobachtung nicht mehr möglich war. Während dieser Arbeitsetappe hatte der Satellit täglich bis zu 7500 Himmelsaufnahmen zur Erde geschickt. Allerdings konnte man die Mission als NeoWise bis Januar 2011 fortsetzen, weil einige Sensoren auch bei höheren Temperaturen zufriedenstellend arbeiteten. Am 17. Februar 2011 schließlich, nach dem Abschluss zweier kompletter Himmelsdurchmusterungen, wurde WISE abgeschaltet und in den Schlafmodus versetzt. Sollte noch einmal Geld für eine weitere Arbeitsetappe zur Verfügung stehen, könnte der Satellit wieder in Betrieb genommen werden, hieß es damals.

Nun ist es also soweit. Im September beginnt eine neue, auf drei Jahre angelegte Phase der Arbeit, während der WISE nach potenziell gefährlichen Objekten in Erdnähe suchen soll, sogenannten NEOs (Near Earth Objects). Die NASA rechnet mit der Entdeckung von rund 150 bisher unbekannten Felstrümmern im Umkreis von 45 Millionen Kilometern um die Erde. Weitere 2000 sollen präzise vermessen werden, darunter auch Kandidaten für die „Asteroiden-Initiative" der NASA. Dabei soll in naher Zukunft ein Asteroid von einer bemannten Raumkapsel angeflogen werden, so dass die Astronauten Gesteinsproben zur Erde zurückbringen können.

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